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Chine – Inde : Affrontement sur le toit du monde

La Chine sur la ligne de contrôle réel n’est pas la seule chose dont l’Inde a besoin de s’inquiéter. Selon les médias récents, la Chine accroît également sa présence militaire dans l’océan Indien. Les images satellite en mai de cette année suggèrent que la base militaire chinoise à Djibouti est en cours de modernisation. L’installation, établie en 2017 en tant qu’unité de soutien logistique, est en cours de modernisation pour devenir une base navale à part entière dotée d’un quai de 1 120 pieds pouvant amarrer des navires de guerre chinois, y compris le porte-avions Liaoning. Cela fait suite à l’expansion par la Chine d’une île artificielle aux Maldives, un développement aux connotations stratégiques qui ont conduit certains à affirmer que la Chine empiète sur la sphère d’influence de l’Inde.

Pendant ce temps, les rumeurs disent que la Chine est en route pour militariser le port de Gwadar au Pakistan. Des images satellite récentes montrent des bermes antivéhicule, des clôtures de sécurité, des postes de garde et des tours de garde surélevées à l’intérieur du port, alimentant ainsi la spéculation de la construction d’une installation militaire. Selon certaines informations, la Chine aide le Bangladesh à construire une base navale au bazar de Cox, comprenant des quais, des casernes, des dépôts de munitions et un chantier de réparation navale.

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C’ est la base Djibouti de l’Armée populaire de libération qui illustre le plus clairement les ambitions de la Chine dans l’océan Indien. Avec une superficie estimée à près de 250 000 pieds carrés, le complexe chinois de Djibouti n’est pas une base militaire ordinaire. Rempli de murs de périmètre extérieurs, de tours de guet et de quartiers souterrains capables d’accueillir environ 10 000 soldats, l’installation est une véritable garnison militaire. La Chine insiste sur le fait que le projet est une « facilité d’appui » destinée principalement aux missions de lutte contre la piraterie dans la Corne de l’Afrique, mais les analystes affirment que la base est capable de soutenir d’autres missions clés telles que la collecte de renseignements, les opérations d’évacuation hors combat, l’appui aux opérations de maintien de la paix et la lutte contre le terrorisme.

Menace croissante pour l’Inde

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Lorsque la Chine a commencé à déployer des navires de guerre au large des côtes somaliennes pour des patrouilles de lutte contre la piraterie, il y a dix ans, les analystes indiens estimaient que les intérêts de la Chine en matière de sécurité maritime étaient principalement commerciaux, et que la Marine de l’Armée populaire de libération ou les incursions du PLAN étaient principalement motivées par la nécessité de protéger le du commerce et de l’énergie. Ce point de vue change rapidement. Beaucoup considèrent maintenant que l’expansion régionale rapide de la Chine s’inscrit dans le cadre d’un effort plus vaste visant à intégrer Pékin dans la géopolitique de l’océan Indien.

Les déploiements maritimes croissants de la Chine — y compris des sous-marins et des navires de renseignement — démontrent l’intérêt croissant de Pékin pour les littoraux de la région de l’océan Indien (IOR). Beaucoup disent que la présence d’un navire de recherche chinois dans la zone économique exclusive de l’Inde en septembre de l’année dernière annonce une plus grande projection chinoise du pouvoir dans l’océan Indien, alimentant ainsi les craintes de un encerclement stratégique.

Tout en reconnaissant le défi pressant que pose la Chine, l’Inde n’a pas été en mesure de répondre avec force. Même si elle a cherché à accroître la présence régionale au moyen de patrouilles navales basées sur des missions, la Marine indienne n’a pas tout à fait égalé le rythme opérationnel du PLAN dans l’océan Indien. Des lacunes critiques en matière de capacité de combat — en particulier les sous-marins conventionnels, les hélicoptères antisous-marins et les dragueurs de mines — et la diminution constante des budgets ont limité la capacité de la Marine de repousser les Chinois.

Le déni de la mer ne fonctionnera pas

Certains suggèrent que l’un des moyens de dissuader la Chine consiste à mettre en place un complexe de déni de mer dans les îles Andaman. La marine indienne a développé l’Andaman et Nicobar en tant qu’avant-poste stratégique pour surveiller l’activité navale rivale dans l’est de l’océan Indien, et a également investi dans le la mise en place d’un réseau intégré de surveillance. Le renforcement des capacités anti-accès dans les Andamans, selon les analystes, pourrait aider à protéger le levier tactique de l’Inde dans les mers régionales.

Pourtant, les avoirs de déni de la mer dans les îles stratégiques de l’Est de l’Inde seraient peu utiles lorsque la plupart des déploiements navals chinois se trouvent dans des zones situées en dehors des eaux territoriales indiennes. Les nations commerçantes modernes considèrent les océans comme un commun commun à l’échelle mondiale, avec des droits d’égalité des chances pour tous les États utilisateurs. Par conséquent, à moins qu’un espace marin ne soit un site de revendications qui se chevauchent ou une enclave contestée dans un endroit géopolitiquement perturbé, aucun État côtier ne nie activement l’utilisation de la haute mer à un autre.

La deuxième raison pour laquelle il est peu probable qu’une stratégie de déni de mer fonctionne, c’est que le défi maritime le plus pressant de l’Inde – le lien entre le Pakistan et la Chine — n’implique pas encore de menace physique pour les biens indiens. La marine chinoise a habilement évité tout enchevêtrement avec des navires de guerre indiens dans les mers régionales, tout en élargissant son engagement avec la marine pakistanaise, en participant à un certain nombre d’exercices bilatéraux et multilatéraux au large des côtes du Makran. Des mesures défensives dans l’est de l’océan Indien n’entraveraient pas les plans chinois de déploiement à Karachi ou à Gwadar, ni entraveraient la modernisation des marines pakistanaises, bangladaises et thaïlandaises assistées par la Chine.

Pression dans le Pacifique

Ce dont la marine indienne a besoin, c’est plutôt une stratégie de projection de puissance à distance. En employant un plan de présence soutenue dans le Pacifique occidental — un espace dominé par Pékin et très sensible —, la Marine pourrait influencer matériellement l’équilibre maritime en Asie, forçant Pékin à réduire sa présence militaire dans l’océan Indien.

Certes, une stratégie de lutte contre la pression dans le Pacifique sera difficile à mettre en œuvre. D’une part, le maritime officiel de l’Inde considère l’Asie du Sud-Est comme un théâtre secondaire d’intérêt. D’autre part, le statut neutre de New Delhi face aux différends de la mer de Chine méridionale et la déférence continue à l’égard des sensibilités régionales chinoises encouragent la Marine à limiter son activisme de « fournisseur de sécurité » à l’océan Indien. Pourtant, comme Beijing exerce une pression accrue sur l’ALC dans le nord, l’Inde n’a peut-être pas d’autre choix que de réagir dans un espace que la Chine considère comme un arrière-cour maritime.

Pour tenter de façonner la dynamique de la sécurité dans le Pacifique, la Marine indienne doit alors tirer profit des accords de soutien logistique (un a été signé avec l’Australie la semaine dernière) et tirer profit des liens navals étroits avec les États-Unis, le Japon, Singapour, le Vietnam et l’Indonésie.

À long terme, une présence navale soutenue dans la sphère d’influence maritime de la Chine pourrait être le seul moyen efficace de transmettre la détermination de l’Inde à Pékin.

L’ auteur est boursier principal et chef de l’Initiative sur la politique maritime au Observateur Research Foundation. Les vues sont personnelles.

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